Nuevos hallazgos sugieren que es más complicado de lo que los científicos pensaban

 

Todos los días, nuestros cerebros lidian con varias decisiones de último minuto. Ajustamos nuestra forma de andar para evitar una placa de hielo; corremos para alcanzar la parada del bus; cambiamos a nuestro revés antes de golpear una pelota de tenis.

 

Los científicos han aceptado durante mucho tiempo que nuestra capacidad de detener o modificar de forma abrupta un comportamiento planificado se controla a través de una única región dentro de la corteza prefrontal del cerebro, un área involucrada en la planificación y otras funciones mentales superiores. 

 

 

Sin embargo, estudiando otras partes del cerebro tanto en humanos como en monos, un equipo de la Universidad Johns Hopkins ha concluido que la toma de decisiones de último minuto es mucho más complicada de lo que se sabía anteriormente, involucrando coordinación neuronal compleja entre múltiples áreas cerebrales. 

 

Las revelaciones pueden ayudar a los científicos a desentrañar ciertos aspectos de las conductas adictivas y comprender por qué accidentes como las caídas crecen cada vez más a medida que envejecemos, según el equipo de Johns Hopkins.

 

 

Los hallazgos, publicados este jueves en Neuron, revelan que renegar de un comportamiento intencionado implica conversaciones cruzadas coordinadas entre varias regiones cerebrales. Como resultado, cambiar nuestras mentes incluso unos pocos milisegundos después de tomar una decisión a menudo es demasiado tarde para alterar un movimiento o comportamiento. 

 

 

Usando imágenes por resonancia magnética funcional -una técnica que monitorea la actividad cerebral en tiempo real- el grupo Johns Hopkins encontró que invertir una decisión requiere comunicación ultrarrápida entre dos zonas específicas dentro de la corteza prefrontal y otra estructura cercana llamada campo ocular frontal, un área involucrada en el control movimientos oculares y conciencia visual.

 

La autora principal Kitty Xu, ex estudiante de posgrado de Johns Hopkins, explica que cuando se trata de decisiones en una fracción de segundo, cuanto más tiempo tiene que tomarse una decisión en el cerebro, más difícil es marcha atrás. “Detener una conducta planificada requiere una coreografía extremadamente rápida entre varias áreas distintas del cerebro”, dice nuestra investigación. 

 

 

“Si cambiamos de opinión sobre presionar el pedal del acelerador incluso unos pocos milisegundos después de que el mensaje original de” ir “se haya enviado a nuestros músculos, simplemente no podemos parar”.  Xu agrega que si cambiamos de opinión dentro de aproximadamente 100 milisegundos de tomando una decisión, podemos revisar nuestros planes con éxito. 

 

 

Sin embargo, si esperamos más de 200 milisegundos, es posible que no podamos realizar el cambio deseado; en otras palabras, podemos obtener una multa por exceso de velocidad o una caída por las escaleras.

 

 

Para identificar las regiones cerebrales involucradas en la cancelación de una decisión, el nuevo estudio reclutó a 21 sujetos para una “tarea de señal de parada” modificada, una prueba de conducta neurocientífica comúnmente utilizada que implica cancelar un movimiento planificado. A los participantes que se sometieron a una resonancia magnética funcional se les ordenó observar una pantalla e inmediatamente mirar fijamente un punto negro cuando apareció. Pero justo después de que se centraran en el punto negro aparecería un punto de color, lo que provocó que su mirada cambiara al nuevo estímulo, esencialmente haciendo que abandonaran su plan inicial para fijar sus ojos en el punto negro. 

 

Los investigadores observaron qué áreas del cerebro se iluminaron durante esos pasos de toma de decisiones y luego de que los voluntarios cancelaron su plan. Para confirmar sus hallazgos, los autores realizaron el mismo experimento en un solo macaco. Usando un electrodo implantado.

 

El seguimiento de estos movimientos oculares y de la acción neuronal permite a los investigadores resolver la muy confusa cuestión de qué áreas del cerebro están involucradas en estas decisiones de fracción de segundo, dice el neurocientífico de la Universidad de Vanderbilt, Jeffrey Schall, que no participó en la investigación. “

 

“Si podemos comprender cómo el cerebro detiene o previene una acción, podemos ganar la capacidad de mejorar ese proceso de detención para que los individuos tengan más control sobre sus elecciones”.

 

 

Autor: Bret Stetka es un escritor radicado en la ciudad de Nueva York y director editorial de Medscape (una subsidiaria de WebMD). Su trabajo ha aparecido en  Wired , NPR y el  Atlántico . Se graduó de la Facultad de Medicina de la Universidad de Virginia en 2005.

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